Dear Big Chem-EZ: How can local tribes rebuild sustainably while dealing with coastal erosion?

Editor’s Note: It’s officially March, so we are marching into solutions. Yes, we’re aware of how lame that pun is! We also think it’s lame that a lot of journalism likes to describe everything that’s wrong with the world without showing data-driven examples of solutions that work! We don’t accept that, so this month we are marching (oof, there it is again) into solutions. We’ll be taking issues/problems from the Nola community and doing the research to find solutions that have proven to work! It’s solution journalism, and we’re beginning with some science! 

In 2020 (and 2021…and 2022…you get the point), there have been a lot of unanswered questions about life and living, so in our partnership with the Chemical Engineering Service Learning Class at Tulane University, taught by Dr. Julie Albert, we made it our aim to find questions we could answer. The series is called “Dear Big Chem-EZ” (think “Dear Abbey” but with less about “Why does my partner ignore me?” and more about “Can I actually drink my tap water?” and “What’s that smell outside my house?”).

You can look for new pieces every first Wednesday of the month because we love science, we love answers, and we love knowing what’s going on with all these potholes! Let’s take a look! If you have questions you’d like answered, send them to

Dear Big Chem-EZ, I want to help our local Indian tribes rebuild for longevity after Hurricane Ida. I know that availability and transportation of supplies as well as coastal erosion will present some challenges. How can we build both environmentally and financially sustainable homes while putting tribe members at the forefront of our efforts?

Although the impact of Hurricane Ida was devastating and traumatic for Orleans Parish, it was arguably nowhere near the impact on its neighboring parishes, such as Terrebonne and Lafourche Parishes. These parishes are inhabited by indigenous peoples like the United Houma Nation and Pointe-au-Chien Indian Tribe Community. After Hurricane Ida, I visited the Pointe-au-Chien Tribe, who occupies the Terrebonne Basin; this basin has the highest rate of land loss in Louisiana, which not only impacts the Pointe-au-Chien Tribe but also inland communities because Terrebonne Basin serves as a buffer to storms from the Gulf of Mexico by taking the brunt of wave action. 

Hurricane Ida’s path through the United States. Source: Dan Swenson, P. (2021). Following Ida’s Eye [Photograph].

My experience with the tribe was helping Gayle, a former teacher, pack her belongings because her house had been damaged from top to bottom, with parts of her roof missing and the wooden foundation poles elevating her home cracked down the center. Because we only had a few hours with her, my mindset was “go, go, go,” but I soon realized that this was not simply a project for me to finish. This was a home full of memories that were not ready to be let go. It made me want to rebuild Gayle’s home so that she did not have to leave. It made me frustrated that the foundation poles were wood because maybe they would not have cracked in half if they had been made of a stronger material. It made me upset that her roof had failed against the high-speed winds and caused irreparable water damage. 

What could have, should have, and can be done differently? Although it may seem impossible to build homes entirely immune to the wind and water damage of hurricanes and resulting storm surges and tornadoes, there are still buildings standing in the aftermath of Hurricane Ida, which Donald Dardar, the second chairperson of the Executive Council, claims is the worst storm he has witnessed in his lifetime as a member of Pointe-au-Chien Tribe (Tulane CPS). These buildings, built with the help of the Mennonite Disaster Relief, have hurricane straps that strengthen wood-framed roofs and stronger pilings that are cemented into the ground and made out of steel rather than wood (Tulane CPS). According to Chuckie Verdin, a chairperson of the Executive Council, elevated houses fared much better than ones still at ground level (Hustmyre). 

A possible method to further ensure a stable foundation and to protect homes against coastal erosion is to consider the type of foundation. Instead of simply cementing the pilings into the ground, the types of foundations that can be used are bored piles, driven piles, micropiles, and screw piles. Bored pile foundations are poured in place, driven piles are driven into the ground, micropiles are bored piles that are smaller in diameter, and screw piles are installed by winding into the ground. However, the soils in Pointe Au Chien are silt loam, clay, and peat, meaning that the soil retains water and can shift and expand depending on its water content (Office for Coastal Management). This characteristic limits the options for foundation since screw piles, driven piles, and bored piles “cannot be used in extremely loose or cohesionless soils” due to the lack of adequate lateral support and poor drainage (Braza). This leaves micropiles, with the only downside being that it is the most expensive out of the four types of foundation. 

Homes also need to be constructed with durable, available, and affordable materials. Concrete and steel are the best options material-wise for walls due to their resilience and minimal failure points. Another material to build walls that is a bit nontraditional is recycled plastic since plastic is very durable. In Nova Scotia, a home was built using plastic soda bottles that had been rejected by recycling facilities; they were shredded, melted, and injected with gas to transform the plastic into a foam, which was then molded into 6-inch-thick panels (Bendix). These panels were chemically bonded to eliminate the use of nails and shingles to ensure that the walls stayed intact when subjected to high winds (Bendix). Additionally, these panels provided more insulation than typical walls, decreasing energy costs and eliminating the need for separate insulation (Peters). While some may be skeptical, the company proved its legitimacy by subjecting the walls to high winds; the walls endured 326 mph winds, meaning that it could withstand a Category 5 hurricane, which has sustained wind speeds in excess of 155 mph (Bendix, FEMA). 

The design of the home can also reduce the impact of high winds, the main cause of destruction from Hurricane Ida. By building a round home, the pressure from winds can be reduced by 30 percent (Cappucci). A sloped hip roof and ridge vents can also direct high winds away from homes (BMS CAT). Installing windows with double panes and air-tight seals and doors made of a heavy metal can make the entryways of a home impact resistant; adding hurricane shutters made of metal or polycarbonate plastic will increase the protection from damage due to broken windows, which is important because a “broken window can cause air pressure to rise and the house to blow apart from the inside” (BMS CAT, Bendix). 

While relocating might seem like a sensible option for the Pointe-au-Chien Tribe to others, it is not even a thought for most of the tribe members who refuse to give up their land and culture. The tribe members have adapted to the changing lands already and will do so again. Emulating the Pointe-au-Chien Headquarters, one of the two buildings still intact after the hurricane, is a great start since it is elevated and made of heavy metal (Ravits). Other feasible ways to rebuild are to build on a more stable foundation using micropiles and to implement new materials like recycled plastic, which can be imported from the city of New Orleans if the tribe has irregular recycling since New Orleans has suspended its curbside recycling. Adding protective elements around the home like double panes and shutters on windows would also lessen the chances of irreparable damage and fatal injuries. 

Pointe Au Chien Tribe’s Headquarters, one of the two buildings that was relatively unscathed after Hurricane Ida. Source: Sarah Ravits, P. (2021). The Pointe-Au-Chien tribe headquarters is now serving as a distribution center for essential supplies. [Photograph].

Building resilient homes with infrastructure and materials better suited for high winds and storm surges will help ensure that this resilient tribe can continue to occupy the lands that have been theirs for years. However, this feat is not possible without the help of others through the sharing of ideas and physical work of volunteering. Please feel free to contact us by emailing if you would like to be a part of this effort. 


French Translation:

Note de l’éditeur : C’est officiellement le mois de mars, nous nous dirigeons donc vers des solutions. Oui, nous sommesconscients de la nullité de ce jeu de mots ! Nous pensonségalement que c’est une honte que le journalisme se contente de décrire tout ce qui ne va pas dans le monde sans montrerd’exemples de solutions qui fonctionnent, basés sur des données! Nous n’acceptons pas cela, alors ce mois-ci, nous marchons(ouf, c’est reparti) vers les solutions. Nous allons prendre les questions/problèmes de la communauté de Nola et faire des recherches pour trouver des solutions qui ont prouvé leurefficacité ! C’est du journalisme de solutions, et nous commençons par la science !


En 2020 (et en 2021… et en 2022… vous avez compris), de nombreuses questions sur la vie et l’existence sont restées sans réponse. Dans le cadre de notre partenariat avec le coursd’apprentissage par le service d’ingénierie chimique de l’université de Tulane, enseigné par le Dr Julie Albert, nous nous sommes donné pour objectif de trouver des questions auxquelles nous pourrions répondre. La série s’appelle “Dear Big Chem-EZ” (pensez à “Dear Abbey”, mais avec moins de “Pourquoi mon partenaire m’ignore-t-il ?” et plus de “Puis-je vraiment boire l’eau du robinet ?” et “Quelle est cette odeurdevant chez moi ?”).


Vous pouvez vous attendre à de nouveaux articles chaquepremier mercredi du mois, car nous aimons la science, nous aimons les réponses et nous aimons savoir ce qui se passe avec tous ces nids-de-poule ! Allons jeter un coup d’œil ! Si vous avezdes questions auxquelles vous aimeriez que l’on réponde, envoyez-les à


Cher Big Chem-EZ, je veux aider nos tribus indiennes locales à reconstruire pour la longévité après l’ouragan Ida. Je sais que la disponibilité et le transport des fournitures ainsi que l’érosioncôtière présenteront certains défis. Comment pouvons-nous construire des maisons durables sur le plan environnemental et financier tout en mettant les membres de la tribu au premier plan de nos efforts ?


Bien que l’impact de l’ouragan Ida ait été dévastateur et traumatisant pour la paroisse d’Orléans, on peut dire qu’il est loin d’avoir eu le même impact sur les paroisses voisines, commeTerrebonne et Lafourche. Ces paroisses sont habitées par des peuples indigènes tels que la Nation Houma unie et la communauté de la tribu indienne de Pointe-au-Chien. Après l’ouragan Ida, j’ai rendu visite à la tribu de Pointe-au-Chien, qui occupe le bassin de Terrebonne ; ce bassin a le taux de perte de terres le plus élevé de Louisiane, ce qui a un impact non seulement sur la tribu de Pointe-au-Chien, mais aussi sur les communautés de l’intérieur, car le bassin de Terrebonne sert de tampon aux tempêtes du golfe du Mexique en absorbant le grosde l’action des vagues.


Mon expérience avec la tribu a consisté à aider Gayle, uneancienne enseignante, à emballer ses affaires parce que samaison avait été endommagée de haut en bas, avec des parties de son toit manquantes et les poteaux de fondation en bois qui élevaient sa maison fissurés en leur centre. Comme nous ne disposions que de quelques heures avec elle, mon état d’esprit était “vas-y, vas-y, vas-y”, mais j’ai vite compris qu’il ne s’agissait pas simplement d’un projet à terminer pour moi. C’étaitune maison pleine de souvenirs qui n’était pas prête à êtreabandonnée. Cela m’a donné envie de reconstruire la maison de Gayle pour qu’elle n’ait pas à partir. J’étais frustrée que les poteaux de fondation soient en bois, car ils ne se seraient peut-être pas cassés en deux s’ils avaient été fabriqués dans un matériau plus solide. J’étais contrariée que son toit n’ait pas résisté aux vents violents et ait causé des dégâts des eauxirréparables.

Qu’est-ce qui aurait pu, aurait dû et peut être fait différemment ?Bien qu’il semble impossible de construire des maisonsentièrement immunisées contre les dégâts causés par le vent et l’eau des ouragans, les ondes de tempête et les tornades qui enrésultent, il existe encore des bâtiments debout à la suite de l’ouragan Ida, dont Donald Dardar, le deuxième président du Conseil exécutif, affirme qu’il s’agit de la pire tempête à laquelleil a assisté dans sa vie de membre de la tribu de Pointe-au-Chien (Tulane CPS). Ces bâtiments, construits avec l’aide du Mennonite Disaster Relief, sont équipés de sangles anti-ouraganqui renforcent les toits à ossature en bois et de pilotis plus solides, cimentés dans le sol et fabriqués en acier plutôt qu’enbois (Tulane CPS). Selon Chuckie Verdin, président du Conseil exécutif, les maisons surélevées se sont beaucoup mieuxcomportées que celles qui sont encore au niveau du sol (Hustmyre).


Une méthode possible pour assurer la stabilité des fondations et protéger les maisons contre l’érosion côtière est de considérer le type de fondation. Au lieu de simplement cimenter les piliersdans le sol, les types de fondations qui peuvent être utilisés sontles pieux forés, les pieux battus, les micropieux et les pieuxvissés. Les pieux forés sont coulés sur place, les pieux battussont enfoncés dans le sol, les micropieux sont des pieux forés de plus petit diamètre et les pieux vissés sont installés par enroulement dans le sol. Cependant, les sols de Pointe Au Chien sont composés de limon, d’argile et de tourbe, ce qui signifie que le sol retient l’eau et peut se déplacer et se dilater en fonction de sa teneur en eau (Office for Coastal Management). Cettecaractéristique limite les options de fondation puisque les pieuxvissés, les pieux battus et les pieux forés ” ne peuvent pas êtreutilisés dans des sols extrêmement lâches ou sans cohésion ” enraison du manque de soutien latéral adéquat et du mauvaisdrainage (Braza). Il ne reste donc que les micropieux, dont le seul inconvénient est qu’ils sont les plus chers des quatre types de fondations.


Les maisons doivent également être construites avec des matériaux durables, disponibles et abordables. Le béton et l’aciersont les meilleurs matériaux pour les murs en raison de leurrésilience et de leurs points de défaillance minimaux. Le plastique recyclé est un autre matériau non traditionnel pour construire des murs, car il est très durable. En Nouvelle-Écosse, une maison a été construite à partir de bouteilles de soda enplastique qui avaient été rejetées par les installations de recyclage ; elles ont été déchiquetées, fondues et injectées avec un gaz pour transformer le plastique en une mousse, qui a ensuite été moulée en panneaux de 6 pouces d’épaisseur(Bendix). Ces panneaux ont été collés chimiquement pour éliminer l’utilisation de clous et de bardeaux afin de garantir que les murs restent intacts lorsqu’ils sont soumis à des vents violents (Bendix). De plus, ces panneaux offrent une isolation supérieure à celle des murs habituels, ce qui réduit les coûtsénergétiques et élimine le besoin d’une isolation séparée(Peters). Bien que certains puissent être sceptiques, la société a prouvé sa légitimité en soumettant les murs à des vents violents ;les murs ont supporté des vents de 326 mph, ce qui signifiequ’ils pourraient résister à un ouragan de catégorie 5, dont la vitesse des vents soutenus dépasse 155 mph (Bendix, FEMA).


La conception de la maison peut également réduire l’impact des vents violents, principale cause de destruction de l’ouragan Ida. En construisant une maison ronde, la pression des vents peutêtre réduite de 30 % (Cappucci). Un toit en croupe incliné et des évents de faîtage peuvent également éloigner les vents violentsdes maisons (BMS CAT). L’installation de fenêtres à double vitrage et à joints étanches et de portes en métal lourd peutrendre les entrées d’une maison résistantes aux impacts ; l’ajoutde volets anti-ouragan en métal ou en plastique polycarbonate augmentera la protection contre les dommages causés par les fenêtres cassées, ce qui est important car une “fenêtre casséepeut faire monter la pression de l’air et faire exploser la maisonde l’intérieur” (BMS CAT, Bendix).


Si la relocalisation peut sembler une option raisonnable pour la tribu de Pointe-au-Chien, elle n’est même pas envisagée par la plupart des membres de la tribu qui refusent d’abandonner leurterre et leur culture. Les membres de la tribu se sont déjà adaptésà des terres changeantes et le feront encore. L’imitation du quartier général de Pointe-au-Chien, l’un des deux bâtimentsencore intacts après l’ouragan, est un bon début puisqu’il estsurélevé et fait de métal lourd (Ravits). D’autres moyens de reconstruire sont de construire sur des fondations plus stables enutilisant des micropieux et de mettre en œuvre de nouveaux matériaux comme le plastique recyclé, qui peut être importé de la ville de la Nouvelle-Orléans si la tribu a un recyclageirrégulier puisque la Nouvelle-Orléans a suspendu son recyclageen bordure de route. L’ajout d’éléments de protection autour de la maison, comme des doubles vitres et des volets aux fenêtres, réduirait également les risques de dommages irréparables et de blessures mortelles.


La construction de maisons résilientes avec des infrastructures et des matériaux mieux adaptés aux vents violents et aux ondes de tempête permettra à cette tribu résiliente de continuer à occuperles terres qui sont les siennes depuis des années. Toutefois, cetexploit n’est pas possible sans l’aide d’autrui par le partage d’idées et le travail physique de bénévolat. N’hésitez pas à nous contacter par e-mail à l’adresse sivous souhaitez participer à cet effort.

Cet article a été traduit par Gillian Sarrett dans le cadre du cours d’engagement civique numérique du professeur Kelley Crawford à l’Université de Tulane.

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Bendix, A. (2019, September 3). A house made of plastic soda bottles can withstand winds twice as strong as a category 5 hurricane. take a look inside. Business Insider. Retrieved from 

Braza, K. E. (2020, July 2). The Pros and Cons of Different Types of Pile Foundation. K.E. Braza Construction. Retrieved November 28, 2021, from 

Cappucci, M. (2021, May 16). Designed for disaster: These homes can withstand a category 5 hurricane. Yahoo! News. Retrieved from 

FEMA. (n.d.). Elevating Your House. Retrieved from 

FEMA. (n.d.). Preparing for a Hurricane. Retrieved from 

Hustmyre, C. (2008, September 21). Mennonites Inspect Homes Rebuilt after Hurricane Rita, Consider New Response Efforts. Disaster News Network. Retrieved from 

Office for Coastal Management: National Oceanic and Atmospheric Administration. (2019, February). Final Environmental Assessment: Point-au-Chien Cultural Heritage . Retrieved November 20, 2021, from 

Peters, A. (2019, July 2). This hurricane-proof home is made from 600,000 plastic bottles. Fast Company. Retrieved December 3, 2021, from 

Ravits, S. (2021, September 10). ‘it’s everyone’s disaster:’ isolated Louisiana Tribal Communities Suffer Ida’s devastation. Retrieved December 4, 2021, from 

Tulane CPS. (2021, November 2). Surviving the Storms: Climate Change, Disaster and Indigenous Resistance [Video]. YouTube. 

This piece was edited by Jiayi Xu as part of Professor Kelley Crawford’s Digital Civic Engagement course at Tulane University. 


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